Hoy aterrizará el rover “Perseverance” en Marte

La misión de Mars 2020, que comenzó el pasado 30 de julio, ha durado un poco más de seis meses. El vehículo espacial ha llevado hasta Marte al rover Perseverance, lo que ha sido un viaje exitoso y veloz, alcanzando una velocidad de casi 40.000 km/h para recorrer 480 millones de kilómetros.

Hoy culmina el viaje que ha supuesto varios desafíos al lograr entrar en la órbita de Marte para dejar a Perseverance.

Muchas misiones que se trazaron llegar al planeta rojo fallaron antes de que el vehículo espacial lograse alcanzar la velocidad de escape que debía permitirles liberarse de la atracción gravitatoria de la Tierra.

Seis meses de espera

Uno de los retos más grandes era lograr acercarse a Marte con la velocidad adecuada y la dirección correcta para que el vehículo espacial fuese capturado por el campo gravitatorio de este planeta, y es algo que el equipo de la NASA y JPL (Jet Propulsion Laboratory) han conseguido solventar.

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De no haberlo logrado, el vehículo probablemente se habría perdido en el espacio.

Y aunque se han superado grandes retos, apenas es el comienzo. Si el rover Perseverance consigue llegar suavemente a la superficie marciana, logrará llevar a cabo una serie de experimentos que buscan recabar información importante para que la primera misión tripulada a Marte sea posible.

Siete minutos de incertidumbre

Hoy transcurrirán los siete minutos más trascendentales para la misión Mars 2020, porque ese será el tiempo que tendrá el módulo de aterrizaje para descender desde su órbita actual hasta la superficie de Marte. En este viaje están el rover Perseverance y el dron autónomo Ingenuity. 

El vehículo espacial servirá de módulo orbital, por lo que permanecerá orbitando el planeta rojo y actuará como intermediario en el proceso de comunicación entre el rover Perseverance y el control de misión en la Tierra.

Los equipos de la NASA y JPL recogerán la información del rover y el helicóptero robótico, y también podrán controlarlos para darles nuevas instrucciones, aunque existirá una latencia en la comunicación debido a la enorme distancia entre Marte y la Tierra.

Las señales para mantener una comunicación entre los ingenieros y el Rover viajarán por el espacio a la velocidad de la luz, pero tardarán 11 minutos en llegar a Marte. Este desfase supondrá un gran reto al momento de que el módulo aterrice de una manera autónoma.

Mars 2020 no está sola

Durante los últimos días han llegado a la órbita de Marte dos misiones más: Hope, de Emiratos Árabes Unidos, y Tianwen-1, de China. Esta última también tiene un rover que busca explorar la superficie del planeta rojo para hacer experimentos sobre ella.

Sin embargo, el objetivo de Mars 2020 la hace una misión única. Es la más importante de las que se han llevado a cabo hacia Marte. Con la información que podrá traer Perseverance será posible realizar el primer viaje tripulado hacia Marte, que en principio está planificada por NASA para la próxima década, a menos que Elon Musk y SpaceX logren adelantarse.

3 pilares de investigación

El rover explorará la superficie del cráter Jezero en el que aterrizará para tomar rocas que suponen haber sido erosionadas por el agua que había hace muchos millones de años sobre la superficie de Marte. Si se encuentran estas piedras, es posible que en ellas haya señales de vida microscópica bajo la forma de fósiles.

Igualmente se analizará la atmósfera de Marte y capturará el oxígeno para saber si los futuros humanos que viajarán en un futuro a ese planeta podrán usarlo.

El pequeño dron Ingenuity, de 1,8 kg, pretende averiguar si es posible volar en la atmósfera de Marte, ya que es mucho menos densa que la de la Tierra. Esta es la razón de su tamaño, para que su hélice pueda girar a una velocidad mucho más veloz. Ingenuity hará cinco vuelos de prueba de unos 90 segundos de duración cada uno de ellos y a una altura de entre 3 y 5 metros. Su actividad se extenderá a lo largo de 30 días durante la fase inicial de la misión.

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